¿Qué es la EPOC y cómo prevenirla?

Imagen del Ministerio de Salud y Protección Social (3)

Dato importante

La enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) es la tercera causa de muerte en el mundo. En 2019 ocasionó 3,23 millones de defunciones. [1]

(Organización Mundial de la Salud, 2022)

La enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) es una enfermedad pulmonar crónica común, prevenible y tratable que afecta a hombres y mujeres de todo el mundo. (Organización Mundial de la Salud – OMS, 2022) (1)

En la EPOC, los bronquiolos sufren daños y se restringe el intercambio de gases. Varios procesos provocan el estrechamiento de las vías respiratorias, y pueden producirse destrucción de partes de los pulmones, obstrucción de las vías respiratorias a causa de las secreciones e inflamación del epitelio de las vías respiratorias.

En ocasiones, se utilizan los términos «enfisema» y «bronquitis crónica» para referirse a la EPOC. El enfisema suele referirse a la destrucción de los alvéolos pulmonares, mientras que la bronquitis crónica consiste en una tos crónica con esputo debida a la inflamación de las vías respiratorias.

La EPOC y el asma comparten determinados síntomas (tos, sibilancias y dificultad para respirar) y algunas personas padecen ambas enfermedades.

¿Sabías esto de la EPOC?

Éstos son datos y cifras importantes resaltados por la Organización Mundial de la salud a propósito de la enfermedad:

  • Casi el 90% de las muertes por EPOC en menores de 70 años se producen en países de ingresos medianos y bajos.
  • La enfermedad cursa con síntomas respiratorios persistentes de aparición progresiva (disnea, tos y expectoración).
  • Está causada por la exposición prolongada a gases y partículas nocivas y por factores personales, por ejemplo, factores genéticos y eventos que afecten al desarrollo pulmonar en la infancia.
  • La exposición al humo del tabaco, la contaminación del aire de interiores y la exposición ocupacional a polvos, humos y productos químicos son también factores de riesgo importantes de la EPOC.
  • El diagnóstico y el tratamiento precoces, que incluyen la ayuda para dejar de fumar, son necesarios para frenar el empeoramiento de los síntomas y evitar las exacerbaciones.

¿Qué causa la EPOC?

La EPOC evoluciona gradualmente, a menudo debido a varios factores de riesgo asociados, como los siguientes (OMS, 2022):

  • Exposición al tabaco por fumar o por exposición pasiva al humo;
  • Exposición profesional a polvos, humos o productos químicos;
  • Contaminación del aire en interiores: en los países de ingresos medianos y bajos donde los niveles de exposición al humo son elevados, se utilizan con frecuencia biocombustibles (madera, estiércol, residuos de cultivos) o carbón vegetal para la cocina y la calefacción;
  • Eventos en la vida fetal y los primeros años de vida, como el retraso del crecimiento intrauterino, la prematuridad y las infecciones respiratorias frecuentes o graves en la infancia, que impiden que los pulmones se desarrollen por completo;
  • Asma en la infancia; y
  • Déficit de alfa-1 antitripsina, una enfermedad congénita rara que puede provocar EPOC a una edad temprana.

¿Cómo prevenir y tratar la EPOC?

La EPOC no tiene cura, pero su diagnóstico y su tratamiento tempranos son importantes para frenar el empeoramiento de los síntomas y reducir el riesgo de que se produzcan exacerbaciones (OMS, 2022).

Según la publicación de MayoClinic (2), a diferencia de algunas enfermedades, la enfermedad pulmonar obstructiva crónica normalmente tiene una causa clara y un camino claro de prevención, y existen maneras de frenar la progresión de la enfermedad. La mayoría de los casos están directamente relacionados con el consumo de cigarrillos, y la mejor manera de prevenir la enfermedad pulmonar obstructiva crónica es no fumar nunca, o dejar de fumar ahora.

Si eres fumador desde hace mucho tiempo, estas simples afirmaciones podrían no parecer tan simples, especialmente si ya has tratado de dejar de fumar una, dos o muchas veces antes. Aun así, sigue intentándolo. Es esencial encontrar un programa para dejar el tabaco que pueda ayudarte a abandonar el hábito para siempre. Es tu mejor oportunidad para reducir el daño a tus pulmones.

La exposición ocupacional a gases y polvos químicos es otro factor de riesgo para la enfermedad pulmonar obstructiva crónica. Si trabajas con este tipo de irritantes pulmonares, habla con tu supervisor sobre las mejores formas de protegerse, como el uso de equipos de protección respiratoria.

A continuación, te damos algunas medidas que puedes tomar para prevenir las complicaciones asociadas con la enfermedad pulmonar obstructiva crónica:

  • Deja de fumar para contribuir a reducir el riesgo de tener enfermedades cardíacas y cáncer de pulmón.
  • Aplícate la vacuna antigripal todos los años y la vacuna contra la neumonía neumocócica regularmente para reducir el riesgo o prevenir algunas infecciones.
  • Habla con tu médico si te sientes triste o impotente, o si piensas que puedes estar experimentando una depresión. (MayoClinic, 2021)

Referencias

1) World Health Organization (WHO). (n.d.). Enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC). World Health Organization (WHO). Retrieved November 17, 2022, from https://www.who.int/es/news-room/fact-sheets/detail/chronic-obstructive-pulmonary-disease-(copd)
2) MayoClinic. (2021, September 24). EPOC – Síntomas y causas – Mayo Clinic. Mayo Clinic – Mayo Clinic. https://www.mayoclinic.org/es-es/diseases-conditions/copd/symptoms-causes/syc-20353679
3) Ministerio de Salud y Protección Social. (n.d.). MinSalud on Instagram: “Para prevenir enfermedades respiratorias crónicas como la EPOC, mantén estilos de vida saludables, elimina el consumo de tabaco y vapeadores, evita exponerte al humo de leña y a contaminantes del ambiente, y ten tus vacunas al día. #DíaMundialDelEPOC.” Instagram. Retrieved November 17, 2022, from https://www.instagram.com/p/ClC15FysI_g/?igshid=MDJmNzVkMjY%3D
El momento para prevenir es ahora.

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